Seals in Medieval London, 1050-1300: A Catalogue

Edited by John A. McEwan

Seals in Medieval LondonSeals were not just a functional device; they were used as tools of authentication, validation, and security – and provided a means for both individuals and corporate identites to represent themselves. The seals gathered here, in this lavishly-illustrated guide and catalogue (the first substantial volume to be devoted to the seals of a medieval urban community), are representative of those that survive from London from the period c.1050 – c.1300; they are drawn from some of the most important and significant collections, including the National Archives, the London Metropolitan Archives, and the archives of Saint Bartholomew’s Hospital. Colour images of the seals themselves are accompanied by detailed descriptions, while an extensive index serves as an invaluable tool for the navigation of the complex personal nomenclature of the period.

Dr John McEwan is a post-doctoral researcher at the Center for Digital Humanities at Saint Louis University, Missouri.

Available to purchase from Boydell and Brewer

Review from Archives, 2016

This is an important book. In its own words, it is ‘the first substantial volume dedicated to the seals of an urban community in the British isles’. It contains coloured images of impressions of 1439 seals attached to early-medieval documents, representative of those used in London in this period. For each we are given the owner’s name, the measurements and the document’s date, the design is identified and the legend transcribed, and in these last the author’s knowledge and expertise are plainly apparent. In many cases more than one impression of the seal is reproduced, enabling us to see how several damaged or faint impressions can be taken together to show us the entire seal, and indeed what may seem a rather contrary virtue of the book is that it shows us seal impressions as they really are; usually it is only the perfect – and thus utterly untypical – impression that finds its way to being illustrated.

This is far from being the book’s only virtue. Dr McEwan’s introduction is short but succinct and illuminating. As he points out, the seals used by the non-armigerous classes in Britain have been little studied or, indeed, even listed; thus, though they probably make up some four-fifths of the impressions and casts now in the British Library, Walter de Gray Birch’s monumental catalogue wholly omits those from England and Wales (Scotland is luckier). But these seals of the humbler classes of society are of great interest and potential importance to the social historian; the repertoire of designs was not vast – fleurs-de-lis, lions and radial devices are among those that recur time after time – but at the same time they reflect individual choice, a hint of personality among people otherwise known to us only by name. And indeed, as Dr Mc Ewan points out, where, as so often in the Middle Ages, a person was known by more than one surname, the name engraved on the seal is likely to be the one that he or she would most like to be used.

Three sources have been particularly drawn on – the London Metropolitan Archives, the records of St Bartholomew’s Hospital, Smithfield, and The National Archives – and images of a few particularly important seals have been taken from other archives. The collection is not – simply could not be – comprehensive, but shows us clearly the seals, the sorts of seal that the early-medieval Londoner would encounter. They are not restricted to those of individual townspeople, but include others that are to be found on London documents of the period, and the first 173 entries are the seals of kings, nobles and bishops, cathedrals, monastic houses and hospitals. The general pattern of these seals continued unchanged in the later Middle Ages, but for the seals of individual townspeople the early fourteenth century marked something of a turning point: 1300 is by no means an arbitrarily chosen terminal date. Increasingly in the fourteenth century the seals on documents were anonymous; the legend did not name the owner but consisted of a motto, often commonplace but sometimes interestingly original. The seal may have belonged to the sigillant, probably having been bought off the shelf, but often it will have belonged to the clerk who wrote the document and who simply supplied the seal or seals needed to validate it. However, in the upper levels of society, among people who regularly needed to seal documents, seals with their names continued in use, with designs individually chosen and often more distinctive than in the earlier period.

These later medieval seals differ from their earlier predecessors but are of no less interest; we may hope that the London Record Society will continue its new Extra Series with a companion volume taking the story down to the sixteenth century. We may hope too that other societies will follow London’s example; we need more of the same, and for smaller communities comprehensive coverage might well be attempted. It would be of great interest too to have a similar conspectus of the seals of a county or other non-urban area. The more of these seals that are listed and illustrated, the more we shall learn from them as an all but unexplored source for social history.
This is a book that is both innovative and informative; it contributes much to our knowledge of English medieval seals and points the way forward to further research. The images, which are Dr McEwan’s own work, are wonderfully clear and remind one that it is not unknown for detail on a seal impression to be more easily visible on a good photograph than on the seal itself. Dr McEwan and the London Record Society are both to be warmly congratulated.

P.D.A. Harvey,
University of Durham

Review from The Medieval Review, January 2017

La sigillographie a fortement retenu l’attention des médiévistes anglo-saxons ces derniers temps. En l’espace de quelques années, trois nouveaux volumes ont renouvelé l’approche de la discipline et enrichi nos connaissances dans ce domaine.  Le travail de J. McEwan s’inscrit dans la lignée de cette récente historiographie. L’ouvrage qu’il publie se doit d’être un bel outil fonctionnel, destiné à tous les spécialistes des empreintes de cire.

L’introduction de neuf pages permet de présenter les intentions de l’auteur. Le constat est simple: le sceau est omniprésent dans la vie quotidienne des habitants de Londres, et ce, dès le début du XIIIe siècle. Ainsi, il permet, par exemple, de valider les mesures de bière qui ont cours dans la cité. L’autorité des conseillers municipaux étant géographiquement variable, c’est la ville de Londres considérée dans un grand espace qui a été retenue afin de mieux connaître la circulation des sceaux entre 1050 et 1300. Cette ouverture permet de brosser un certain portrait de la société locale et d’appréhender une large communauté urbaine. Il faut souligner que la grande singularité de ce travail réside dans le fait que toutes les empreintes recensées dans ce volume sont encore appendues aux documents d’origine, toutes les pièces sont donc aisées à dater et à identifier. Elles proviennent, pour l’essentiel, de trois grands fonds d’archives: le London Metropolitan Archives (800 empreintes), le St Bartholomew’s Hospital Archives (464 empreintes) et The National Archives (600 empreintes) auxquels s’ajoutent des éléments provenant des collèges d’Oxford et de Cambridge ainsi que des Canterbury Cathedral Archives. Au total, c’est un ensemble de plus de 1500 sceaux qui sont ainsi proposés au regard des chercheurs.

Le catalogue en lui-même établit un classement assez conventionnel des différents acteurs du scellement: rois et noblesse (earls), établissements appartenant au clergé séculier et régulier. Il rassemble ensuite les sceaux en relation avec le monde urbain de Londres (citoyens, municipalité, officiers), avant de laisser une large place aux hommes et aux femmes, qu’ils soient identifiés ou qu’ils demeurent encore inconnus. Des <indices/> relatifs aux différents motifs utilisés (pour la plupart héraldiques), aux fonds d’archives consultés et aux noms patronymiques et toponymiques recensés ponctuent l’ouvrage.

Dans ce vaste corpus, quelques singularités sont à signaler. On relèvera que l’emploi d’une gemme représentant une Victoire est visible pour les années 1180 chez l’orfèvre William, fils de William (1098). La présence de ces artisans est d’ailleurs bien attestée dans le Londres médiéval: un factor sigillorum est mentionné en 1253. En outre, le terme sigillarius apparaît de temps à autre dans la documentation de la fin du XIIIe siècle, illustrant ainsi la large place tenue par les graveurs de sceau dans cette agglomération.

La portée juridique du sceau est rappelée à travers le lien étroit qu’il entretient avec le nom du sigillant. Ainsi, au début du XIIIe siècle, Jeanne apparaît à la fois comme fille de Geoffrey Blund sur un classique sceau en mandorle (1286) et comme femme de Henry de Rayner sur une autre empreinte, triangulaire cette fois-ci (1288). Devenue veuve, elle est à nouveau la fille de son père (1287). Quant au notable Simon, il possède une matrice sur laquelle il est fils de Gauthier (858), une autre où il est fils de Marie (859) avant d’adopter une troisième matrice sur laquelle une Vierge à l’enfant en fait spirituellement un enfant de Marie (860).

Enfin, certains motifs connaissent un évident effet de mode: ainsi en est-il de la fleur de lis communément adoptée au cours du XIIIe siècle avant qu’elle ne tombe en désuétude au siècle suivant [XI]. Le développement de l’héraldique à travers la présence d’un écu armorié paraît être l’une des observations les plus manifestes pour la période concernée. En revanche, même si la pratique demeure rare, on peut constater que quelques membres de l’élite urbaine (maires, édiles ou shériffs) n’hésitent pas à adopter un type équestre de chasse ou de guerre (331, 652, 659).

D’un point de vue formel, on peut déplorer dans ce livre la petite taille des images de 4 x 4 cm (qui, heureusement, sont en couleurs) et le caractère très succinct, pour ne pas dire lapidaire, des données qui les accompagnent (nom du sigillant, iconographie du champ, légende, dimensions, cote d’archives et catalogues de publication). A parcourir les pages du volume, on ressent assez vite les effets de l’accumulation sommaire des entrées qui ne sont guère mises en valeur par cette présentation bien peu agréable à regarder. Il est dommage que l’éditeur n’ait pas pris la peine d’accorder un format digne de ce nom à un document médiéval qui se définit avant tout comme un signe visuel ! Même si l’objectif de départ est de dresser un catalogue, il est dommage que les photographies n’en donnent qu’un modeste aperçu.

Ces quelques remarques n’enlèvent rien à la qualité de l’effort accompli, un nouveau corpus nous est livré et nous ne pouvons qu’en féliciter l’auteur. Depuis la fin du XIXe siècle, seule une très faible part des sceaux produits en Grande-Bretagne a été cataloguée ou publiée. Cette édition vient donc combler une importante lacune. Espérons qu’elle invitera d’autres chercheurs à poursuivre cette entreprise sur le long terme.

Laurent Macé
Université Jean Jaurès (Toulouse)